Элементарная частица...А что это такое?

Со времени Демокрита и до наших дней в тысячах книг склоняется слово «атом». «Атом» означает неделимый. Атомы отрицались, в атомах сомневались, в атомы поверили — и (в этом, согласитесь, есть своя доля курьезности), поверив, очень скоро убедились, что они, в сущности, не оправдывают своего названия. Те атомы, о которых знает сегодня каждый школьник, имеют хорошо изученную структуру. Их можно расчленить.

Атомы делимы, и их деление стало решающим фактором всей нашей жизни. Они состоят из более мелких частиц. Может быть, на них, на эти частицы, следует перенести название «атом»? Так, в сущности, и было сделано, только изменилась терминология — частицы стали называть элементарными.

Элементарная частица... А что, собственно, это такое? В слове «элементарно», по замечанию Кор-бена и де Бенедетти, заключена восхитительная двусмысленность. Оно может означать или то, что понимается сразу, или же нечто настолько фундаментальное, что оно никем пока вообще не понято. Именно в последнем смысле сейчас и называют субатомные частицы элементарными.

Поначалу, впрочем, казалось все просто: это не допускающие дальнейшего дробления простейшие крупицы материи. Открытие каждой новой частицы составляло и составляет сейчас выдающийся триумф науки. Но уже лет двадцать назад к каждому очередному триумфу начала примешиваться доля беспокойства. Слишком уж часто случались эти триумфы. Число частиц перевалило за тридцать. Неужели все они элементарны? Среди них ведь встречаются и такие, как мюон, которые и по сей день кажутся непонятным капризом природы. Без них мир наш, казалось, мог бы спокойно обойтись.

Еще одно немаловажное обстоятельство. Ведь большинство частиц не вечно. Они рождаются, живут некоторое время, исчисляемое от нескольких минут для нейтрона до ничтожных долей секунды для я0-мезона и других частиц. Затем они гибнут, порождая новые частицы.

Все же после некоторых колебаний ученые сочли целесообразным считать все частицы элементарными и рассматривать их гибель не как распад на составные части, а как превращение одних в другие. Дело в том, что частицы-потомки, как уже подчеркивалось ранее, находятся совсем в ином отношении к частицам-предкам, чем осколки разбитого горшка к первоначально существовавшему целому сосуду.